La belleza se encuentra en el cerebro

Según un reciente estudio financiado por el Wellcome Trust, una región en la parte frontal del cerebro “se enciende” cuando experimentamos la belleza de una obra de arte o de un fragmento musical. El estudio, publicado el 6 de julio de 2011 en la revista PLoS One, sugiere que todas las obras de arte, cualquiera que sea su naturaleza, tienen en común que activan la misma región del cerebro. Este dato apoyaría el punto de vista del filósofo David Hume y de otros autores que afirmaron y afirman que la belleza está en el espectador y no en el objeto.

“La cuestión sobre cuáles son las características que hacen que los objetos sean bellos se ha debatido durante miles de años por los artistas y los filósofos del arte, pero sin llegar a una conclusión concreta”, dice el profesor Semir Zeki, del Laboratorio Wellcome de Neurobiología de la UCL (University College London). “También ha sido motivo de debate si tenemos un sentido abstracto de la belleza, es decir, uno que despierte en nosotros la misma experiencia emocional poderosa, independientemente de si su origen es, por ejemplo, musical o visual. Ya era hora de que la neurobiología abordara estas cuestiones fundamentales”.

El estudio se realizó con 21 voluntarios de diferentes culturas y orígenes étnicos que clasificaron una serie de pinturas o fragmentos musicales en tres categorías: hermoso, indiferente o feo. A continuación, les mostraron estas mismas imágenes y fragmentos musicales mientras se les realizaba una resonancia magnética funcional (fMRI), que mide la actividad del cerebro.

El profesor Zeki y su colega el Dr. Tomohiro Ishizu encontraron que un área en la parte frontal del cerebro conocida como el área orbitomedial de la corteza frontal, parte del centro de placer y recompensa del cerebro, se activaba más en los sujetos cuando escuchaban una pieza musical o veían una imagen que habían calificado previamente como hermosa. Por el contrario, no se activaba ninguna región del cerebro en particular cuando los sujetos observaban obras de arte calificadas como “feas”, aunque la experiencia de la fealdad visual cuando se compara con la experiencia de la belleza se correlaciona con la activación de una serie de regiones.

La región orbitomedial de la corteza frontal ha sido asociada anteriormente a la apreciación de la belleza, pero esta es la primera vez que los científicos han sido capaces de demostrar que la misma área del cerebro se activa tanto por la belleza visual como por la belleza auditiva. Esto implica que la belleza, en efecto, existe como un concepto abstracto en el cerebro.

El área orbitomedial de la corteza frontal no fue la única región que se activó por la belleza. Como era de esperar, la corteza visual, que responde a los estímulos visuales, fue más activa al ver una pintura que al escuchar música, y viceversa para la corteza auditiva.

Sin embargo, fue particularmente interesante que la actividad en otra región, el núcleo caudado, que se encuentra cerca del centro del cerebro, aumentaba en proporción a la belleza relativa visual de la pintura. El núcleo caudado ha sido relacionado anteriormente con el amor romántico, lo que sugiere una correlación neuronal entre la belleza y el amor.

El profesor Zeki añade: “Casi cualquier cosa puede ser considerada arte, pero nosotros sugerimos que sólo aquellas creaciones que modifican la actividad del área orbitomedial de la corteza frontal entrarían dentro de la clasificación de la belleza del arte”.

“Un cuadro de Francis Bacon, por ejemplo, puede tener gran mérito artístico, pero no puede calificarse como hermoso. Lo mismo puede decirse de algunos de los compositores clásicos, que sus composiciones se pueden considerar más artística que la música rock. En alguien que encuentra el segundo tipo de música más gratificante y hermoso, esperamos ver una mayor actividad en esa región particular del cerebro al escuchar a Van Halen que cuando escucha a Wagner”.

El profesor Zeki recibió una subvención de 1 millón de libras (1,13 millones de euros) del Wellcome Trust Strategic en 2007 para desarrollar un programa de investigación en el nuevo campo de la ‘neuroestética’ para el estudio de las bases neurales y biológicas de la creatividad, la belleza y el amor. La investigación reúne la ciencia, las artes y la filosofía para responder a preguntas fundamentales acerca de lo que significa ser humano.

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